최고가 되는 바보의 힘
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  • 승인 2010.04.26 15:22
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화학교과서 집필 / 성대동(화학) 교수

최종수정일 / 2008년 05월 15일

세계적으로 우리대학교를 알리고 있는  교수가 있다. 성대동(화학) 교수가 세계적인 출판사인 존 와일리 출판사에서 세계 여러 교수와 공동으로 화학교과서 'Organic Reaction Mechanisms'를 발간한 것이다.

'마르퀴즈 후즈 후'를 포함해 세계 5대 인명사전에 모두 이름이 올라있고 현재 SCI 논문 심사위원으로 활동하고 있는 성대동 교수. 수업, 연구, 논문심사 등으로 눈코 뜰 새 없이 바쁜 성 교수를 만나보았다.

강연도 일종의 드라마

성 교수는 지난해에도 화학 교과서인  'The Chemistry of Anilines'를 공동 집필했다. 책을 내는 데 어려움은 없었냐는 질문에 "요즘에는 이메일로 자료를 보낼 수 있기 때문에 세계의 학자들과 편하게 연구를 할 수 있다"고 대답했다.

성 교수는 외국에서의 강연과 국제학술대회에도 참여 하는 등 세계를 무대로 활동하고 있다. 그는 기억에 남는 강연으로 작년에 인도에서 열린 국제학술회의에서 기조연설을 했던 이야기를 들려줬다.
"강연을 준비하는 것이 그리 만만치만은 않았어요." 인도인들을 상대로 하는 강연이라 힌두교에 대해 공부하고 심지어 인도 대사관에 문의도 하며 강연을 준비했었다고.
"정확한 전달을 위해 때론 고급영어를 써야하고 영어 문법도 고려하고 단어마다 악센트를 줘야 하는데 실수를 할 때마다 솔직히 짜증나기도 했다"며 의외의 대답을 했다.

눈물뿐인 영광

세계적인 명성을 얻고 있는 성 교수. 그는 세계 여러나라 교수와 이야기를 하다보면 씁쓸한 일이 적잖게 있다고 한다. 우리나라가 순수기초과학 분야보다는 응용과학, 즉 이익이 되는 쪽을 우선하다보니 순수기초과학 쪽으로는 지원이 많이 부족한 상태라는 것.

"지원이 적다 보니 사비를 보태야 하는데 그것도 한계가 있다"며 지금까지 캐나다, 러시아 등에서 강연 초청이 5개 정도 왔는데 2개는 포기했다고 한다. 세계적인 무대에서 우리대학을 알릴 수 있는 기회가 줄어든 셈이다.

그럼 세계적으로 유명한 학자의 연구실 환경은 어떨까. 연구실에는 성 교수의 연구를 돕기 위해 대학원생들과 인도인 교수가 한창 실험을 하는 중이었다. 연구 환경은 어떠냐는 질문에 "공간이 부족해 몇몇 실험 기구들을 밖에 내놓아서 불편한 점이 전혀 없는 것은 아니다"며 시약 같은 경우는 소량이라도 위험하기 때문에 안전장치를 해놓지만 걱정이 된다고 대답했다.

성 교수는 기초과학은 10년 후를 내다보고 연구를 하는 분야라며 연구 결과를 당장 적용할 수 있는 건 아니지만 일생을 종사할 것이라고 했다. 학생들도 순수기초과학에 많은 관심을 가져주길 바란다고 전했다.

"바보죠, 바보."
그는 자신을 가리켜 이렇게 말했다.
"남들과 어울리려면 노래나 운동이라도 잘 할 줄 알아야 하는데 할 줄 아는 게 없어요. 연구를 하고 논문을 쓰고 수업을 하는 등 시간에 쫓기다 보니…."
하지만 기자의 눈에는 그가 결코 바보로 보이지 않았다. 최고가 되기 위해 최선을 다하는 성대동 교수야말로 이 시대를 이끌어 가는 진정한 학자가 아닐까.

장가은 기자
green@donga.ac.kr


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